Google母公司Alphabet投资液体活检公司Freenome,并联合建立实验室

Google母公司Alphabet旗下的分支机构Verily悄悄投资了生命科学初创公司Freenome,还为后者的临床团队建立了一间实验室,投资金额未明。而在今年3月,Freenome完成了6500万美元的A轮融资。

Freenome创办于2015年,是美国一家新兴液体活检诊断生物技术公司,主营业务是通过对血液(自由细胞)中遗传物质流的动态收集,来诊断是否患有癌症。它的特色在于将全基因组机器学习应用到癌症液体活检,并利用深度学习模型分析各种类型的癌症。Freenome的最终目标是要建立一种医疗标准,得以让健康人定期检查是否出现癌症迹象。

液体活检是一种非侵入性的血液(或其他外分泌液)检测技术,能监测到肿瘤或转移灶释放到血液的循环肿瘤细胞(CTC)和循环肿瘤DNA(ctDNA)碎片。这项技术曾被MIT technology review 纳入“2015年度十大突破技术”,被福布斯评为“未来五大医疗行业颠覆技术”。相比临床上的穿刺活检,液体活检在成本、可操作性以及实时性上都更具优势。更重要的是,这项技术使得肿瘤早筛、患者病情动态监测成为可能。

此次投资的Verily生命科学部门原是Google 生命科学团队,它从 Google X 实验室独立出来,成为 Alphabet 旗下独立公司。目前,Verily主要进行各项生命科学研究项目,研究与预防、侦测及治疗疾病有关的新技术,关注重点领域包括心血管疾病、糖尿病、癌症、神经性疾病及心理健康等。CEO Andy Con 将 Verily 角色定位为“从被动到主动、从介入到预防”。

目前,Freenome已迁至位于旧金山南校区的实验室,正在开发用于早期癌症检测的技术:利用机器学习从人体血液的DNA片段中提取出癌症的生物信号,技术难度颇大。

一旦研发成功,这将会为Verily带来巨额收益,Freenome也可能因此成为Verily的收购目标。更重要的是,如果这种早期癌症检测能真正实现,并能以较低的成本展开,这对广大癌症患者来说绝对是一大福音。不过,目前也不清楚DNA是否会出现阳性结果,以及这是否会使已经负担过重的医疗系统成本雪上加霜。

在做癌症液体活检的公司中,Freenome不乏强大的竞争对手:致力于癌症早期筛查的Grail由前谷歌高管Jeff Huber创立,其融资总额达到10亿美元;GuardantHealth 是一家成立4年的加州企业,仅需 2 小瓶血就可以做非侵入式的癌症筛查基因测序,至今已融资 1.9 亿美元。

尽管如此, Freenome 对自己的竞争优势了然于胸。CEO GabeOtte 曾公开表示:“我们辨识度在于我们的技术可以解答更多的问题,因为跟踪的生物指标更多。Freenome
想回答的,不止是‘患癌’、‘未患癌’这种非黑即白的问题,还有‘良性’还是‘恶性’,甚至患癌组织的位置。”也就是说 ,Freenome
会检测血液中所有的基因材料,而非仅跟踪几个已确定与癌症相关的基因突变。

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